Spelunking the Pinto Basin Gold dan Turquoise Mines dari Joshua Tree National Park di dekat Palm Springs

Saya kira-kira berumur 12 tahun ketika pertama kali saya pergi ke Cekungan Pinto meskipun saya tidak tahu bahwa itu disebut pada saat itu. Saat itu pertengahan tahun 1970-an dan saya masih kecil bersama saudara laki-laki dan perempuan saya, sementara Ibu dan Ayah menjelajahi padang pasir di sekitar Palm Springs pada sore yang cerah di Toyota Landcruiser bersama teman-teman mereka. Saya tahu kami jauh dari rumah. Rasanya seperti kita bepergian ke luar bulan. Bumi telah berhenti menjadi lapangan golf dan jalan-jalan kota sejak lama. Sekarang hanya berupa pasir dan batu dan bukit-bukit dan sesekali semak belukar.

Ayah dan temannya, Lee, menemukan sekelompok perbukitan rendah di salah satu ujung lembah panjang yang terbuang dalam apa yang disebut taman nasional Joshua Tree. Saya tahu itu banyak. Saya juga tahu, melihat ke bukit, bahwa jalan yang usang lebih kasar dari apa pun yang ayah saya coba lakukan di kendaraan roda empatnya. Tetapi dorongan untuk melihat apa yang ada di luar punggungan itu terlalu besar. Daripada mempertaruhkan mobil sejauh ini dari bantuan, kami memutuskan untuk berjalan ke puncak dan mengintip ke tepiannya. Di sana kami melihat kotoran bergeser yang menandai sebuah tambang telah digali. Jadi kami berjalan di sisi lain dan menemukan bukan hanya satu tambang, tetapi tiga.

Yang pertama ternyata yang paling dalam dan paling menarik. Saya kembali beberapa ratus meter ke bukit dari mana batu itu diukir. Pada satu titik Anda harus berlutut dan berlutut melewati lubang yang tersisa dari gua-di masa lalu yang panjang. Kemudian Anda harus berjalan melintasi papan papan tua yang terletak di atas lubang tanpa dasar yang tingginya sekitar delapan kaki atau lebih. Ada tangga reyot tua yang membentang selamanya di dalamnya. Kami menjatuhkan batu ke bawah maw menganga untuk mencoba dan mengukur kedalamannya. Kami bisa mendengar batu-batu itu menabrak sisi lubang beberapa kali saat mereka jatuh. Tetapi di bagian bawah kami tidak mendengar apa-apa. Papan itu sudah tua, kusut, dan terbelah. Lubang itu bisa menjadi satu mil untuk semua itu membuatku takut. Tapi aku berjalan menyeberang.

Lebih jauh ke tambang, saya menemukan sesuatu yang begitu luar biasa banyak orang yang saya katakan ragu untuk percaya. Saya bukan ahli geologi. Saya tidak bisa melihat vena emas jika ada tanda neon di atasnya – dan itulah yang telah dicari oleh pembuat tambang ini hampir seratus tahun yang lalu ketika mereka menggalinya, saya yakin itu – tetapi pirus, tidak salah lagi. Warnanya biru kehijauan dan cerah karena semua keluar, bahkan dalam bentuk mentahnya. Dan di sana, di dinding tambang itu ada seberkas itu selebar manusia dan berlari dari lantai ke langit-langit di gua, menghilang ke atap dan berlari di bawah lantainya.

Sebelum kami pergi hari itu, saya masuk ke tambang untuk kedua kalinya, palu palu siap dan dipersenjatai dengan ember cat lima galon. Saya terkelupas dan mencakar dan merobek benda-benda itu dari pegunungan sampai ember saya penuh dan membawanya pulang. itu membuat tampilan rapi di kamar tidur saya dibingkai dengan latar belakang album Star Wars saya. Sisa pirus yang saya berikan sebagai hadiah Natal, batu sebesar tinju saya dan biru-hijau sebagai Pasifik di Hawaii.

Tambang lainnya menyenangkan, meski tidak luar biasa. Yang satu langsung turun seperti lubang di tambang pertama. Tapi tidak ada jalan horisontal untuk dilalui. Yang lain memiliki rel kereta api tua yang masih terpasang dan sebuah mobil bijih berkarat yang berkarat di mulut gua, hanya berjarak sekitar lima puluh kaki dan kemudian ada tangga lain yang turun sekitar tiga puluh kaki ke tempat yang tampak seperti pendaratan. Karena saya adalah anak yang paling kecil, ayah saya memilih saya untuk menuruni tangga, mencari tahu apakah itu bisa membuat saya tidak lebih besar akan mencobanya. Saya pergi ke bawah tetapi pendaratan tidak menuju ke mana, itu hanya mati berakhir.

Kami pulang ke rumah hari itu dalam kegelapan dengan kisah-kisah besar untuk diingat selama sisa hidup kami.

Maju cepat dua puluh tahun ke depan hingga pertengahan 1990-an. Saya ingin menemukannya lagi, tetapi untuk kehidupan saya, saya tidak tahu di mana letaknya selain di sisi jauh Taman Nasional Joshua Tree, dan itu adalah padang gurun lotta yang harus dilalui. Namun, tanpa rencana yang lebih baik, saya mendapatkan peta dan membaginya menjadi beberapa bagian. Pertama kali saya pergi dengan Jeep Wrangler saya hanya dengan salah seorang anak saya dan istri saya. Kami tidak menemukannya. Kedua kalinya kami menyewa Jeep Cherokee, karena saya mempunyai lebih banyak anak, keluar dari bandara dan mencari bagian lain dari padang pasir. Masih belum ditemukan. Tetapi perjalanan ketiga, sementara dalam mobil four-wheel drive Ford Excursion lengkap dengan mertua dan keluarga yang lebih besar, kami menemukan emas – atau pirus yang mungkin Anda katakan.

Ketika kami menuruni jalan tanah yang membawa saya lebih jauh ke padang gurun daripada yang bisa saya sumpah untuk pergi sebelumnya, saya melihat bukit-bukit di kejauhan dengan jalan yang rusak di salah satu dari mereka. Kulitku terasa gatal. Kami parkir di ujung jalan dan saya mengambil senter, palu dan ember, sejumlah anak-anak dan keluarga di belakang saya. Di puncak puncak saya melihat tanah yang bergeser dari tambang pertama, dan rendah dan lihatlah di bawah bukit dekat itu adalah truk pickup Toyota tua yang usang, masih beroperasi, dan sekelompok kecil pria berpakaian. dalam pakaian usang. Rupanya orang lain telah menemukan tambang itu selama bertahun-tahun juga.

Namun, ini lagi, lagi. Aku masuk ke tambang dan merangkak melewati gua yang sekarang bahkan lebih tua, melewati lubang dalam dan papan yang membentang di atasnya, berhati-hati agar anak-anakku tidak melakukan apa pun yang bodoh di dekatnya. Dan ketika saya sampai di vena pirus, saya agak terkejut, meskipun tidak sepenuhnya, untuk menemukan bahwa pembuluh darah saya telah ditambang. Masih ada beberapa fragmen dari apa yang saya ingat, yang saya sumbangkan untuk waktu yang lama. Dan saya menemukan beberapa bagian hijau biru di lantai dengan menendang debu. Tetapi petak utama pirus telah hilang bagi keluarga lain, anak-anak lelaki, siapa pun yang juga telah menemukannya selama bertahun-tahun. Kami telah menemukan tambang itu dan saya tidak akan pernah kehilangannya lagi, itu tertanam dalam pikiran saya sebagai tujuan besar di tengah-tengah tempat untuk pergi ke: sedikit pribadi saya dari lanskap Barat Daya yang hilang lengkap dengan kisah-kisah harta karun terpendam, hanya dongeng.

Beberapa tahun setelah itu, seorang teman saya, Chris Shurilla, datang menemui saya. Dia memiliki beberapa peralatan rappelling dan kami menuju ke tambang. Kami merangkak melewati gua itu dan melihat ke dalam lubang yang dalam dan tangga yang membentang untuk selamanya. Ada teralis kayu tua yang dibangun di atas lubang yang sampai saat ini telah saya lewatkan, mungkin karena saya selalu mengawasi di mana saya meletakkan kaki saya dan seberapa dekat ke lubang saya pada pelanggaran saya sebelumnya. Kami terikat pada balok, menjepit diri ke garis dan menjatuhkan dua ratus meter dari tali ke dalam lubang.

Chris tidak takut. Dia mengayunkan ruang kosong dan ZEEEE, dia merobohkan tali dengan kecepatan yang gila. Aku berhati-hati sebagai pengantin perawan pada malam pernikahannya, putih membungkuk ke bawah satu tangga pada suatu waktu meskipun aku diikat dan dianggap aman, aman. Salah satu anak tangga kuno runtuh di bawah berat badan saya dan saya berayun ke ruang mati. Chris menertawakanku dan berteriak untuk bergegas. Begitu batuk hatiku keluar dari tenggorokanku, aku mempercepat pendaratanku. Ketika saya bertemu dengan Chris dia tergantung di udara dari ruang yang lebih besar. Tenggorokan yang sempit telah terbuka ke dalam rongga sekitar tiga puluh atau empat puluh kaki. Tangga masih membentang di tengah-tengah kegelapan di mana ia diseberangi oleh seekor kucing tua berjalan dengan didukung oleh dua oleh empat, entah bagaimana ditempelkan ke dinding gua yang tampaknya jauh. Itu seperti sesuatu dari novel Stephen King. Berjalan kucing berlari ke dalam gua sisi gelap di setiap ujung memotong ke bumi. Chris mengatakan lebih cepat daripada aku bisa menjawab, "Aku akan memeriksanya," melepas kaitannya dan melompati papan kuno yang tergantung di kegelapan sebagai kucing di ambang jendela.

"Chris, kamu idiot," aku berteriak. Papan-papan itu mungkin berusia seratus tahun. Dia datang memantul kembali ke bawah saya tanpa khawatir. "Oh, mereka baik-baik saja," katanya. Dan sementara aku tidak akan bersumpah untuk itu, mungkin itu hanya rasa takut saya menendang ke gir, saya pikir saya melihat dia terpental pada mereka sebagai cara menguji keberanian mereka. Seandainya mereka gagal, saya tidak tahu apa yang dia atau saya, akan lakukan. "Akhir itu," katanya, sambil menyentakkan ibu jari ke lubang yang baru saja dia selidiki, "hanya berjalan beberapa meter dan jalan buntu." Dia pergi ke sisi lain, menghilang dalam kegelapan lagi, "Sisi ini juga." Dia kembali dan mengikat kembali ke garis dan kami turun lagi.

Kami memiliki sekitar 75 kaki lagi setetes dingin sebelum kami terlalu dekat dengan ujung tali untuk kenyamanan. Chris masih menggantung dengan nyaman di tali tanpa tangan memegang tangga tanpa akhir atau sisi-sisi lubang berbatu. Saya masih berpegang teguh pada tangga, karena apa yang berharga, menyebabkan semua usia tuanya, rasanya lebih baik daripada tidak sama sekali. Tapi melihat Chris tergantung di sana dan kegelapan yang kosong di bawahnya, kami masih tahu kami tidak bisa pergi lebih jauh. Kami mengambil batu dari sisi lubang dan menjatuhkannya. Meskipun kami berada 200 meter dari titik awal yang asli, batu itu tidak membuat suara istirahat terakhir. Kami melakukannya lagi dengan batu lain. Kami masih tidak bisa mendengarnya mengenai dasar.

Kami naik kembali dan menemukan istri dan anak-anak kami marah pada kami. Kami telah menuruni lubang itu beberapa jam dan mereka mengatakan bahwa mereka telah berteriak-teriak kepada kami setelah tiga puluh menit pertama. Satu-satunya hal yang mereka tahu adalah tali masih kencang dan kadang-kadang mengayun.

Seluruh area Cekungan pinto dipenuhi ranjau. jika kamu pergi ke sana, kamu memiliki peluang yang bagus untuk mati. Saya tidak mengatakan ini untuk menjadi seorang alarmis. tapi serius: ada lubang di tanah yang cukup besar untuk mengendarai mobil dan beberapa dari mereka tidak memiliki dasar. Ada gua-gua yang pergi ke pegunungan ratusan meter, melewati lubang-lubang dan gua-gua dan dukungan busuk dan Anda jauh dari bantuan bahkan dengan mobil jika Anda memiliki masalah. Dan bagaimana jika mobil rusak.

Jangan pergi ke sana kecuali Anda sudah berpengalaman dan siap. Kadang-kadang, aku tidak percaya aku melakukannya sebagai seorang anak dan kemudian melakukannya lagi dengan milikku dan kemudian melakukannya lagi dengan tali, gigi mundur, dan teman yang tak kenal takut.